Les chenilles font partie des animaux sauvages les plus insolites. Elles sont connues pour leur transformation spectaculaire en papillons ou en mites. Mais que savez-vous de ces curieuses créatures ? Découvrez-en davantage grâce à notre article !

Une chenille sur une feuille

Qu'est-ce qu'une chenille ?🐛

Les chenilles sont les larves des papillons de jour et de nuit, qui appartiennent à l'ordre des lépidoptères. Les chenilles sont peut-être de minuscules larves d'insectes, mais elles se nourrissent voracement, ce qui en fait des parasites courants des plantes. Il existe de nombreux types de chenilles, dont la couleur, la taille et le régime alimentaire varient.

Les chenilles sont-elles des insectes ?🦗

Oui ! Les chenilles sont des insectes. Elles sont la forme immature d'un papillon ou d'une mite. Le nom de ce groupe est "Lepidoptera", qui signifie "ailes écaillées" en latin, car leurs ailes sont recouvertes de minuscules écailles qui leur donnent leurs couleurs. Les autres groupes d'insectes comprennent les coléoptères, les "Coleoptera", et les abeilles, les guêpes et les fourmis, les "Hymenoptera".

Les chenilles constituent l'un des quatre stades de développement des lépidoptères, un processus connu sous le nom de "métamorphose complète". Les papillons adultes s'accouplent et pondent des œufs, qui éclosent pour donner des larves (chenilles), qui entrent en "diapause" (cocons), pendant laquelle elles se transforment en papillon adulte ou en papillon de nuit. Le processus est alors terminé et prêt à recommencer.

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Que mangent les chenilles ?🌿

Presque toutes les chenilles mangent les feuilles des plantes, et quelques-unes peuvent en manger suffisamment pour endommager les arbres ou les cultures. Elles ont évolué en même temps que leurs plantes nourricières. La plupart des plantes alimentaires ne veulent pas être mangées, c'est pourquoi elles contiennent des produits chimiques dans leurs feuilles pour décourager les chenilles.

Souvent, ces produits chimiques les rendent utiles aux humains sous forme d'herbes et d'épices - le basilic, par exemple, ou la menthe poivrée. Alors qu'un papillon ou un papillon de nuit se nourrit du nectar de presque toutes les fleurs, leurs chenilles ne mangent souvent qu'un seul type de plante. Certaines chenilles mangent d'autres insectes, mais très peu.

Les différents stades de l'évolution de la chenille

Comment les chenilles fabriquent-elles des cocons ?

Ce sont généralement les chenilles de papillons de nuit qui fabriquent les cocons. Elles fabriquent de la soie liquide dans leurs glandes salivaires (crachats), puis l'évacuent par une ouverture dans leur lèvre appelée filière. Au contact de l'air, la soie durcit et devient un fil que la chenille enroule autour d'elle pour former le cocon.

Les chenilles ont-elles des dents ?🐛

Vous avez probablement remarqué de petits trous sur le bord des feuilles des arbres et des plantes de votre jardin - pas les bords dentelés de certaines feuilles, mais des morceaux irréguliers manquants. Ces trous ont probablement été créés par des chenilles affamées. Bien que les chenilles n'aient pas de véritables dents comme celles des animaux tels que les chats et les chiens, elles possèdent des pièces buccales qu'elles utilisent pour mâcher.

Une lèvre supérieure et une lèvre inférieure entourent les mandibules de la chenille, ou appendices masticateurs. Les chenilles ont deux mandibules, qu'elles utilisent comme une paire de ciseaux pour couper les feuilles. Les mandibules des chenilles sont latérales, contrairement aux dents comme les nôtres qui s'ouvrent de haut en bas.

La configuration de la chenille rend impossible la morsure à travers la surface des feuilles, de sorte qu'elle grignote les côtés des feuilles. Les chenilles possèdent également de petites bosses sensorielles sous leurs mandibules, appelées palpes maxillaires, qui les aident à déterminer si une plante peut être consommée sans danger. Si c'est le cas, les palpes maxillaires aident à guider la nourriture dans la bouche de la chenille.

Une chenille verte sur des fougères

La chenille a-t-elle des pattes ?🐛

Si une chenille a déjà rampé sur votre peau, vous avez probablement ressenti ce qui vous a semblé être des milliers de pattes remontant lentement le long de votre corps. Mais, puisque les chenilles sont considérées comme des insectes, cela signifie qu'elles ne devraient avoir que six pattes, non ? Maintenant, vous vous demandez probablement comment cela est possible.

Les chenilles ont 16 pattes au total ! Comme les chenilles sont des insectes, elles n'ont que six vraies pattes qui leur permettent de s'agripper aux surfaces. Il existe dix autres pattes (appelées pro-pattes) qui sont courtes et aident à la préhension et au mouvement d'avance.

Pour bien comprendre si les chenilles ont réellement des pattes ou non, il faut connaître l'anatomie de la chenille. Nous allons donc passer en revue les différences entre les vraies pattes et les prolegs, ainsi que leurs fonctions respectives. Quelles belles créatures les papillons n’est-ce pas ? Pourquoi ne pas apprendre à les dessiner ?

Les vraies pattes d'une chenille

La chenille étant considérée comme un insecte, elle ne possède techniquement que six pattes au total, le plus souvent appelées "vraies pattes". Ces trois paires de vraies pattes sont toutes situées sur des régions individuelles du thorax de la chenille, qui est la première section du corps juste derrière la tête.

Combien de vraies pattes ont les chenilles ?

Derrière la tête de la chenille se trouvent deux sections principales. La première s'appelle le "thorax" et la suivante, l'abdomen, que nous aborderons un peu plus tard.

Le thorax est considéré comme la partie supérieure du corps de la chenille qui est divisée en au moins trois sections, parfois appelées T1, T2 et T3. Sur chacune de ces sections se trouve une paire de vraies pattes symétriques.

Au total, la chenille possède six pattes véritables, comme tous les autres insectes du règne animal.

Ce dont les vraies pattes servent

Comme la chenille n'a de vraies pattes que dans la région thoracique, l'utilité de ces pattes est assez limitée. Il est tout d'abord important de noter que ces pattes sont munies de petites griffes à leur extrémité qui se sont avérées très utiles à la chenille. Le but principal des vraies pattes est de permettre le mouvement tout en maintenant la chenille ancrée à la surface sur laquelle elle rampe.

Elles sont également très utiles lorsqu'il s'agit de ronger des feuilles, car les crochets situés à leur extrémité permettent à la chenille de s'accrocher facilement aux feuilles. Lorsqu'une chenille s'accroche à vous en rampant sur votre peau, elle enfonce ces minuscules crochets dans votre peau pour s'y accrocher. Il n'y a pas de mécanisme de ventouse sur les pattes de la chenille. Lorsqu'une chenille se transforme en un magnifique papillon ou papillon de nuit, elle conserve ses véritables pattes de chenille. Comme pour le papillon ou le papillon de nuit, ces vraies pattes ont pratiquement la même fonction que pour la chenille.

Les pattes de la chenille

Si vous avez l'impression que la dernière chenille qui a marché sur vous avait bien plus que six pattes, vous n'avez techniquement pas tort. En fait, les chenilles possèdent également ce que l'on appelle des "prolegs", qui sont en fait de fausses pattes qui aident la chenille à maintenir un schéma de marche. Le nombre de pattes dépend de l'espèce de chenille, mais la plupart ont cinq paires de pattes. Voyons à quoi servent réellement les pattes de la chenille et où elles sont situées sur le corps de la chenille.

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Combien de pattes ont les chenilles ?🐛

Le corps de la chenille est divisé en deux parties, et nous nous sommes déjà intéressés à la région thoracique. Dans cette section, nous allons nous concentrer davantage sur l'abdomen, d'où sortent les pattes. La plupart des chenilles ont entre huit et dix pattes au total, chaque paire étant attachée à une sous-section différente de l'abdomen. Il y a également une patte anale à l'arrière de la chenille qui a une fonction similaire. Si l'on additionne les vraies pattes et les pattes anales d'une chenille moyenne, on obtient un total d'environ 16 pattes. Heureusement qu'elles n'ont pas besoin de chaussures !

Ce dont les pattes proéminentes servent

Si vous avez déjà observé de près la région dorsale d'une chenille, vous avez probablement vu les pattes proéminentes et supposé qu'il s’agît des vraies pattes de la chenille. Au lieu de ressembler à des pattes normales, les prolegs ont tendance à avoir un aspect tronqué et sont généralement de la couleur de la chenille. Certaines ressemblent même à des ventouses.

Les pattes proéminentes sont peut-être les plus importantes du corps de la chenille lorsqu'il s'agit de se déplacer. Elles sont connues pour leur grande capacité d'adhérence et permettent à la chenille de se fixer facilement à toute surface sur laquelle elle rampe. Bien que l'adhérence soit impressionnante, les pattes proéminentes se libèrent aussi assez facilement pour permettre un mouvement rapide.

Lorsque vous regardez la région centrale d'une chenille, vous remarquerez également qu'il y a une section médiane entière sans aucune patte (proleg ou vraie patte). Cette absence de pattes n'a pas d'incidence sur le mouvement de la chenille, car la combinaison des prolegs et des vraies pattes crée le mouvement de « marche lente » chez certaines espèces de chenilles. Ces pattes proéminentes disparaissent lorsque la chenille devient un papillon ou une mite.

Une chenille colorée sur une branche

Où est-ce que la chenille vit ?🌿

Les chenilles vivent sur leur plante nourricière, et elles ne la quittent pratiquement jamais. Elles mangent et se reposent, mangent et se reposent, et perdent leur peau (mue) lorsque celle qu'elles portent devient trop serrée. Parfois, elles descendent sur terre pour rôder à la recherche d'un endroit propice à la fabrication d'un cocon, et c'est à ce moment-là que la plupart des gens les trouvent !

Les chenilles peuvent-elles mordre ?🐛

Pour ce qui est de mordre réellement les humains avec leur bouche, la réponse est simple : Non. Leurs pièces buccales sont vraiment minuscules et conçues pour manger des feuilles. Certaines chenilles essaieront de vous effrayer en faisant croire qu'elles sont sur le point de mordre - elles se dressent sur leurs pattes arrière et peuvent même émettre un léger cliquetis, mais ce n'est qu'une façade. Comme les chenilles de papillons de nuit sont souvent plus grosses que les chenilles de papillons, ce sont souvent elles qui tentent de paraître effrayantes.

Peut-on toucher une chenille ?🐛

La plupart des chenilles sont inoffensives, mais certaines chenilles velues peuvent provoquer une éruption cutanée si on les touche. Pour votre propre sécurité, et celle de la chenille, il est préférable de les admirer de loin.

Un papillon monarque sur une marguerite jaune

Les chenilles sont-elles dangereuses ?🐛

Seulement si vous leur donnez un pistolet chargé ! Sérieusement, le nombre de chenilles qui sont réellement dangereuses pour les humains est très faible. La grande majorité d'entre elles dépendent du camouflage et de la dissimulation pour éviter les animaux dangereux comme les humains (ainsi que les oiseaux et les lézards). Ces espèces peuvent vous piquer comme une abeille, mais il n'y en a que quelques-unes qui méritent qu'on s'en inquiète.

Seules les chenilles de papillons de nuit et non de papillons piquent, et parmi elles, une seule est dangereuse. Il existe une chenille qui peut réellement tuer des personnes, et c'est le cas - quelques-unes chaque année. La piqûre de cette espèce sud-américaine, Lonomia obliqua, peut provoquer une hémorragie dans tout le corps. Si elle devient incontrôlable, la victime peut mourir en quelques jours.

Les chenilles peuvent-elles voir ?🐛

Oui, mais pas bien. Elles ont beaucoup de petits yeux très simples - douze ! -- qui sont appelés "ommatidie". Ils ne sont vraiment utiles que pour voir la lumière et l'obscurité, et certains mouvements, afin de les protéger des prédateurs. Si une chenille sent une menace, elle va geler, et parfois tomber directement de la plante. Elles préfèrent prendre le risque de tomber plutôt que d'affronter ce qui les guette.

Les chenilles peuvent-elles entendre ?🐛

Comme tous les insectes, les chenilles n'ont pas d'oreilles au sens habituel du terme. Mais elles possèdent de petites antennes qui détectent les changements dans l'air, y compris les vibrations. Ainsi, si vous criez après une chenille, elle réagira probablement en gelant ou en tombant de la plante. Quelques chenilles de papillons essaient d'imiter un serpent, et vous pouvez donc également observer ce comportement.

 Les chenilles peuvent-elles nager ?

En fait, oui, certaines le peuvent. Il s'agit de chenilles de papillons de nuit qui vivent dans les marais et dans les endroits où il y a beaucoup d'eau, et parfois des inondations. Ces espèces se sont adaptées à ces conditions en développant la capacité de se déplacer dans l'eau. Elles ne nagent pas vraiment - elles se tortillent plutôt. Mais elles ne se noient pas !

Est-ce que toutes les chenilles se transforment en papillon ? 🦋

La transformation d'une chenille en papillon fascine depuis longtemps les humains : la métamorphose d'un insecte terrestre, trapu et rampant en une fée des airs est la métaphore parfaite du changement, de l'amélioration, de l'évasion, voire de la vie après la mort. Mais à la base, il y a un besoin biologique prosaïque et très élémentaire : le besoin de manger et de grandir en sécurité, puis - et seulement ensuite - de se disperser.

La chenille est une véritable machine à manger - un sac cylindrique qui digère les plantes. Pendant les quelques jours ou semaines où elle est active, elle dévore plusieurs fois son propre poids, quelle que soit la plante qu'elle a choisie comme nourriture. Comme chez tous les insectes, c'est le stade larvaire qui effectue la quasi-totalité de la consommation, et certainement la totalité de la croissance.

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Comment la chenille se transforme-t-elle en papillon ?

Enfants, nous sommes nombreux à avoir appris le merveilleux processus par lequel une chenille se transforme en papillon. L'histoire commence généralement par une chenille très affamée qui sort de l'œuf. La chenille, ou ce que l'on appelle plus scientifiquement une larve, se gave de feuilles, devenant de plus en plus grosse et longue grâce à une série de mues au cours desquelles elle perd sa peau.

 Un jour, la chenille cesse de manger, se suspend à l'envers à une brindille ou à une feuille et se tisse un cocon soyeux ou se transforme en une chrysalide brillante. Dans son enveloppe protectrice, la chenille transforme radicalement son corps, pour finalement émerger en tant que papillon ou mite. Mais en quoi consiste cette transformation radicale ? Comment une chenille se transforme-t-elle en papillon ? Que se passe-t-il à l'intérieur d'une chrysalide ou d'un cocon ?

Tout d'abord, la chenille se digère, libérant des enzymes qui dissolvent tous ses tissus. Si vous ouvrez un cocon ou une chrysalide au bon moment, de la soupe de chenille s'en échapperait. Mais le contenu de la chrysalide n'est pas entièrement un désordre amorphe. Certains groupes de cellules très organisés, appelés disques imaginaux, survivent au processus de digestion.

Avant l'éclosion, lorsqu'une chenille se développe encore à l'intérieur de son œuf, elle développe un disque imaginal pour chacune des parties du corps de l'adulte dont elle aura besoin en tant que papillon ou papillon de nuit adulte - disques pour ses yeux, pour ses ailes, pour ses pattes, etc.

Chez certaines espèces, ces disques imaginaux restent en sommeil pendant toute la vie de la chenille ; chez d'autres espèces, les disques commencent à prendre la forme de parties du corps adulte avant même que la chenille ne forme une chrysalide ou un cocon. Certaines chenilles se promènent avec de minuscules ailes rudimentaires repliées à l'intérieur de leur corps, mais vous ne le sauriez jamais en les regardant.

Une fois que la chenille a désintégré tous ses tissus, à l'exception des disques imaginaux, ces derniers utilisent la soupe riche en protéines qui les entoure pour alimenter la division cellulaire rapide nécessaire à la formation des ailes, des antennes, des pattes, des yeux, des organes génitaux et de toutes les autres caractéristiques d'un papillon ou d'une mite adulte.

Le disque imaginal de l'aile d'une mouche à fruits, par exemple, peut commencer avec seulement 50 cellules et atteindre plus de 50 000 cellules à la fin de la métamorphose. Selon l'espèce, certains muscles de la chenille et certaines parties du système nerveux sont largement conservés chez le papillon adulte.

Une étude suggère même que les papillons se souviennent de ce qu'ils ont appris au cours des étapes ultérieures de leur vie de chenille. Il est difficile d'observer cette métamorphose au moment où elle se produit ; déranger une chenille dans son cocon ou sa chrysalide risque de gâcher la transformation.

Un papillon sur une fleur

Conclusion sur les chenilles papillons 🦋

Qu'elles soient mignonnes comme un chaton ou féroces comme un dragon, ces chenilles exquises prouvent qu'il n'y a pas de limite à l'étrange !

Les chenilles sont de vraies merveilles. Les larves sont autant intéressantes que les papillons et les mites, et on ne peut nier qu'elles sont vraiment charmantes. Oui, elles peuvent infliger de sérieuses piqûres et dévorer des cultures entières, mais une fois qu'elles ont atteint le statut de papillon ou de mite, elles deviennent d'importants pollinisateurs et font partie d'un écosystème sain. Considérez l'âge de la chenille comme l'adolescence rebelle ! Avant de partir lisez aussi notre article sur les abeilles !