La vache, dans le langage courant, est appelée un bovin domestique, que ce soit son sexe femelle ou male ou sa race, généralement de l’espèce taureau. Dans un usage précis, le nom est donné aux femelles matures de plusieurs grands mammifères, notamment les bovins, les élans, les éléphants, les otaries et les baleines.

Les vaches domestiques sont l’un des animaux de ferme les plus courants dans le monde et la langue française dispose de plusieurs mots pour décrire ces animaux à différents âges. Un bébé vache s’appelle un veau. Un veau femelle est parfois appelé veau génisse et un veau mâle veau mâle.

Vous disposez des bovins à votre ferme et vous voulez les donner des appellations spécifiques à chacune ? Consultez notre article et vous trouverez 92 idées de prénoms pour vos vaches.

Dans cet article, nous vous fournissons des informations solides sur cette race des animaux domestiques. Poursuivez votre lecture pour en savoir plus sur la façon de prendre soin d'une vache.

Une vache proche de caméra

Histoire naturelle

Les mâles et les femelles ont des cornes et, bien qu’elles soient courtes chez de nombreuses races, elles peuvent atteindre une taille spectaculaire, comme chez les vaches du Texas et les vaches africaines. Certaines races sont génétiquement sans cornes, et de nombreuses autres vaches peuvent être écornées (c’est-à-dire que les bourgeons de leurs cornes sont détruits) à un jeune âge afin de faciliter leur transport et de rendre leur travail plus sûr. Les vaches sont réputées pour leurs grandes glandes productrices de lait (mammaires), appelées pis, qui possèdent quatre trayons (mamelons).

Les vaches sont bien adaptées au pâturage (se nourrir d’herbe), avec une bouche large et des dents spécialisées pour manger la végétation coriace. Les adultes ont 32 dents, mais n’ont pas d’incisives supérieures ni de canines, elles ont à la place un coussinet gingival qui est utilisé pour aider à déchirer l’herbe. Les molaires ont des crêtes circulaires en forme de lune.

L’adaptation la plus importante des vaches et des autres ruminants est leur estomac qui se caractérise par quatre chambres comme une cuve de fermentation. À l’intérieur du rumen, la plus grande chambre de l'estomac, les bactéries et autres microorganismes digèrent les fibres végétales résistantes (cellulose). Pour faciliter ce processus, les vaches régurgitent et remâchent les aliments plusieurs fois avant qu'ils ne passent dans le reste du système digestif via les autres chambres de l'estomac.

Ce processus, appelé "mastication", permet de trier les digestes (les matières en cours de digestion) et d'absorber les nutriments. En prenant le temps de remâcher leur nourriture plus tard, les vaches n'ont pas besoin de bien mâcher lorsqu’elles mangent. Cela leur permet d'ingérer rapidement de grandes quantités d'herbe alors qu'elles sont dans la position vulnérable de la tête en bas, nécessaire pour le pâturage.

trois vaches

Caractéristiques physiques des vaches 

1. Le corps 

Les vaches sont généralement trapues et ont un corps long et rectangulaire. Les bovins de boucherie sont plus musclés ; les bovins laitiers ont une forme rectangulaire plus vraie. Les vaches sont appelées bovins bossus ; chaque spécimen a une bosse sur les épaules.

Découvrez les bienfaits de la vache sur les petits et les grands dans cet article dédié.

La tête est petite par rapport à la taille du corps ; elle a un museau long et droit. Ces animaux ont un cou fort et des fanons proéminents. D'autres caractéristiques physiques varient selon les races, comme la position des oreilles ou la longueur des pattes.

2. Le poids

Le poids et la taille varient considérablement entre les races de bovins domestiques. Certaines pèsent plus de 3 000 livres. Les femelles de la race laitière canadienne pèsent entre 1 000 et 1 100 livres. Les taureaux charolais pèsent de 2 000 à plus de 2 500 livres et les vaches de 1 250 à plus de 2 000 livres.

À l'âge de 2 ans, les taureaux bleus belges pèsent en moyenne un peu plus de 1 700 livres et mesurent environ 53 pouces, tandis que les femelles du même âge pèsent en moyenne un peu plus de 1 100 livres. Le poids préféré d'un taureau Dexter adulte, une race plus petite, est inférieur à 1 000 livres ; la taille préférée est de 38 à 44 pouces au niveau de l'épaule ; une femelle Dexter de 3 ans devrait mesurer entre 3 et 3 1/2 pieds au niveau de l'épaule et peser moins de 750 livres.

3. La couleur 

La couleur varie beaucoup d'une race à l'autre. Les Devons ont une couleur rouge-brune profonde. Les Holsteins ont la caractéristique "empreinte de vache" de noir et blanc. Les Dutch Belteds sont noirs avec une ceinture blanche distincte autour du ventre.

D'autres races présentent des variations de couleur d'un spécimen à l'autre. Les brahmanes, par exemple, vont du gris clair au presque noir. Certains spécimens sont rougeâtres.

4. Vision et ouïe

Les vaches sont des espèces de proies. Leurs yeux sont situés sur les côtés de leur tête, ce qui leur permet de capter les mouvements autour d'eux. Ils mettent plus de temps à se concentrer sur des objets spécifiques.

Leur excellente vision périphérique crée un effet de panorama sur les côtés. Leur ouïe a tendance à être sensible aux bruits aigus, les races laitières plus que les races à viande.

5. La digestion

Herbivores, les bovins se nourrissent principalement d'herbes et de tiges. Pour arracher de l'herbe ou une plante, un bovin enroule sa langue autour de la plante et la coupe avec ses dents du bas. À la place des incisives supérieures, le bovin possède des "coussinets dentaires" idéaux pour broyer les herbes grossières et autres matières végétales.

La vache est un ruminant, possédant un estomac à quatre chambres. Ces quatre chambres sont le rumen, le réticulum et la caillette. Les aliments passent d'abord par le rumen et le réticulum, où des bactéries aident à les décomposer en bouse, une substance que les bovins régurgitent et mâchent à nouveau. Ensuite, les aliments traversent la caillette et pénètrent dans la caillette. Ce processus digestif peut prendre de 70 à 100 heures.

Deux vaches

Comment prendre soin d'une vache ?

La première étape à franchir, que vous achetiez une vache individuelle pour répondre aux besoins en lait et en produits laitiers de votre famille ou que vous achetiez un troupeau entier de bovins à viande ou de vaches laitières, est de vous assurer que vous avez les moyens financiers de vous lancer dans cette aventure.

Une seule vache coûte très cher si l'on tient compte de l'alimentation, du logement, de l'eau et des frais vétérinaires. Avant de vous lancer, assurez-vous que vos revenus sont suffisants et que vous avez mis de côté suffisamment d'argent pour financer votre projet.

La prochaine chose à faire est d'aménager vos installations. Même si vous n'élevez qu'une seule vache laitière, vous devez lui fournir un abri sûr et solide, avec un sol facile à nettoyer et antidérapant.

Apprenez à dessiner facilement une vache en suivant les étapes dans cet article de blog concocté par notre boutique.

En veillant à ce que vos installations soient sûres, propres, confortables et accueillantes, vous aiderez votre bétail à rester calme, ce qui est très important, car cela facilite leur manipulation, améliore la qualité du lait et de la viande et garantit la sécurité.

Vous aurez également besoin d'un enclos solide pour séparer le bétail pour les soins vétérinaires et autres manipulations nécessaires. Une aire de pâturage ouverte et abritée est un autre ajout important qui offre une protection contre le soleil et constitue un bon endroit pour nourrir plusieurs bovins.

Des bovins satisfaits, gardés dans un environnement sûr et propre, sont beaucoup moins susceptibles de tomber malades ou de subir des accidents qui peuvent conduire à des problèmes de vache couchée. Une vache couchée est une vache qui est incapable de se tenir debout toute seule.

Il existe de nombreuses raisons pour lesquelles cela peut se produire et un grand nombre d'entre elles peuvent être évitées en maintenant votre propriété en bon état. L'une des nombreuses raisons peut être un ballonnement, qui peut être traité à l'aide de plusieurs méthodes, dont le bicarbonate de soude, par exemple.

Santé et nutrition des vaches

Avant de permettre à une vache de poser le pied sur votre terrain, vous devez vous assurer que vous disposez d'une bonne source d'aliments de haute qualité, de fourrage et d'ensilage. L'ensilage est similaire au foin, il est fabriqué à partir d'une variété de plantes vertes et feuillues.

Il est haché et conservé par fermentation et acidification. L'ensilage est spécifiquement préparé pour les ruminants (c’est-à-dire les moutons, les chèvres et les bovins).

Vous devez également être certain d'avoir un bon espace de stockage sûr pour vos aliments, foin, ensilage, suppléments et autres fournitures. Ne donnez jamais à votre bétail du foin ou de la nourriture avariés, moisis ou rouillés. La consommation d'aliments de mauvaise qualité peut rendre votre bétail malade ou simplement l'empêcher de manger.

Si vous voulez avoir plus des idées sur les vaches, on vous invite à lire cet article de blog. 

Les bovins peuvent cesser de manger pour un certain nombre de raisons, notamment une alimentation de mauvaise qualité, une alimentation insuffisante et une maladie. En plus de disposer d'une quantité suffisante d'aliments de haute qualité pour votre vache ou votre bétail, vous devez veiller à établir une bonne relation de travail avec votre vétérinaire local et votre agent de vulgarisation agricole.

Ces deux professionnels sont indispensables pour vous aider à identifier les problèmes de santé de votre bétail et vous permettre de rester sur la bonne voie en matière de vaccination.

Des vaches dans la natures

Comment nourrir les vaches ?

Les bovins sont des ruminants, ils ont donc quatre estomacs. Il est important de les nourrir correctement pour favoriser le bon équilibre des bactéries bénéfiques dans l'intestin afin de faciliter leur processus de digestion en plusieurs étapes.

Lorsqu'il s'agit de nouveaux bovins, il est important de savoir ce qu'ils ont mangé et de leur fournir cette nourriture, au moins pendant les premières semaines. Effectuez tout changement d'alimentation très progressivement au cours des 7 à 10 premiers jours.

Un changement d'alimentation brusque peut déséquilibrer les bactéries intestinales utiles et provoquer des changements indésirables dans le pH des sucs digestifs des vaches.

Vous serez peut-être surpris par la quantité de nourriture que les bovins peuvent consommer. Les bovins élevés pour la production de viande ou de lait doivent consommer quotidiennement environ 3 % de leur poids corporel total en aliments.

En outre, ils doivent disposer en permanence de fourrage ou d'ensilage pour maintenir le système digestif occupé. Cela permet de le faire fonctionner correctement. Par ailleurs, les bovins qui n'ont rien à grignoter deviennent anxieux, ce qui nuit à leur santé générale ainsi qu'à la qualité et à la quantité de lait ou de viande qu'ils produisent.

Vous devrez peut-être utiliser des aliments complémentaires riches en calories en période de sécheresse ou lorsque vos vaches sont en gestation ou allaitent des veaux. Voici quelques bons choix :

  • La farine de graines de coton
  • Farine de soja
  • Orge
  • Blé
  • Varech
  • Avoine
  • Maïs

Consultez votre vétérinaire et votre agent de vulgarisation agricole pour choisir les bonnes vitamines et les bons minéraux à ajouter à l'alimentation de vos animaux pour obtenir les meilleurs résultats. Il est toujours bon d'avoir un bloc de minéraux et un bloc de sel blanc à disposition à tout moment. Il est préférable de les présenter sous abri afin qu'ils ne soient pas détruits et gaspillés par la pluie.

Extraction du lait de la vache

Domestication et production économique

Les vaches sont des animaux domestiques ongulés (mammifères à sabots) on les trouve partout où même avec les humains. Les stocks mondiaux de vaches étaient estimés à près d'un milliard d'animaux en 2016, l'Inde, le Brésil et la Chine ayant les populations les plus importantes (entretenant ensemble environ un tiers de toutes les vaches).

Les vaches ont été domestiquées pour la première fois il y a 8 000 à 10 000 ans à partir de l'aurochs, une espèce sauvage de bovins qui parcourait autrefois l'Eurasie. L'aurochs sauvage s'est éteint au début des années 1600, à la suite d'une chasse excessive et de la perte d'habitat due à l'expansion de l'agriculture (et des troupeaux domestiques). Aujourd'hui, il existe deux vaches largement reconnues : le zébu d'Asie de l'Est ou Zantou et les vaches sans tête d'Europe occidentale, bien que les deux formes puissent facilement se croiser. Des études génétiques ont montré que les deux formes sont dérivées du bison, mais elles sont le produit d'événements de domestication indépendants.

Les vaches ont d'abord été domestiquées en tant qu'animaux "à tout faire", utilisés comme animaux de trait, mais aussi pour leur lait et leur viande. Les spécialisations régionales ont conduit à la formation d'une série de variétés, ou races, adaptées à différents climats ou sélectionnées pour mettre en valeur des caractéristiques importantes, comme la production de lait ou de viande. Les vaches sont utilisées par l'homme de bien d'autres façons, notamment comme source de cuir pour les vêtements et d'autres produits et, bien que cela soit controversé, comme participantes à des événements sportifs (par exemple, la tauromachie, la monte de taureaux et les rodéos). Les vaches peuvent également servir de mesure de la richesse, et elles sont même vénérées comme des animaux sacrés dans certaines religions (voir le caractère sacré de la vache). Historiquement, les Européens du Nord ont construit leurs habitations à côté ou au-dessus des étables des vaches, créant ainsi des "granges" chauffées par la chaleur corporelle des vaches.

Tous les mammifères produisent du lait pour nourrir leurs petits, mais les vaches laitières, comme la célèbre vache Holstein-Friesian, ont été spécialement élevées pour produire de très grandes quantités de lait. Comme seules les femelles produisent du lait, elles sont beaucoup plus nombreuses dans l'industrie laitière. Les taureaux laitiers sont souvent grands, puissants et agressifs et sont plus difficiles à élever. C'est pourquoi, dans les exploitations laitières modernes, la plupart des accouplements se font par insémination artificielle et les taureaux ne vivent que dans quelques installations spécialisées. Différentes races de vaches laitières ont été sélectionnées pour des caractéristiques laitières spécifiques, par exemple pour maximiser le rendement ou pour produire un niveau souhaité de graisse dans le lait. Le lait de vache est un élément important de nombreux produits alimentaires ; outre sa consommation directe en tant que boisson, il est utilisé pour fabriquer un large éventail de produits, dont le beurre, le yaourt, le fromage et la crème glacée.

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Une vache laitière occidentale typique est généralement traite deux fois par jour et produit en moyenne 30 litres de lait par jour ; toutefois, la quantité réelle produite dépend de l'âge et de la race de la vache. La plupart des traites modernes ne sont pas effectuées à la main, mais par des machines.

Les vaches ont généralement leur premier veau lorsqu'elles ont un peu moins de deux ans, les veaux uniques sont typiques, bien qu'il y ait parfois des jumeaux, et chaque vache peut donner naissance à dix veaux ou plus. Même si les vaches peuvent vivre 20 ans ou plus, les vaches laitières âgées sont souvent réformées des troupeaux commerciaux et utilisées pour la viande lorsque leur rendement laitier commence à diminuer.

La viande des vaches adultes est appelée "bœuf" ; la viande des veaux (généralement abattus à l'âge de trois mois) est appelée "veau". Les bovins de boucherie, comme les races communes Hereford et Aberdeen-Angus, sont élevés pour produire du muscle plutôt que du lait et sont souvent beaucoup plus gros que les vaches laitières. Les races de bovins à viande présentent des caractéristiques différentes en ce qui concerne le taux de croissance, la teneur en graisse de la viande, la résistance aux maladies et la capacité à supporter la sécheresse. Outre la viande musculaire, divers organes de la vache, dont le foie, les reins, le cœur, la cervelle et diverses glandes, sont également consommés par l'homme. Par rapport aux vaches laitières, les bovins de boucherie sont généralement élevés dans des systèmes moins intensifs car ils ne sont pas traités quotidiennement pour la traite.